¿Por qué es tan importante reciclar metales?


¿Por qué es tan importante reciclar metales?
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Las actividades productivas generan grandes cantidades de residuos contaminantes, entre los que se destacan los metales. El reciclaje es un procedimiento indispensable para reducir el impacto ambiental de la fabricación de bienes. También significa un ahorro económico importante para las empresas que hacen uso de estos materiales, ya que la compra de los reciclados es menor que la de los extraídos.

¿Qué metales se pueden reciclar?

El acero y el aluminio son los metales más reciclados a nivel global, ya que pueden ser sometidos al proceso de forma ilimitada sin alterar su calidad. Sin embargo, existe una gran variedad de metales aptos para el reciclaje. Entre los más comunes se encuentran el oro, el plomo, la plata, el bronce, el cobre, el níquel, el estaño, y el latón.

Acero

El acero es una aleación de hierro y carbono. Es un metal resistente a los impactos, la corrosión y las altas temperaturas. Está presente en grandes cantidades en los bienes de consumo. Por ese motivo, también es muy abundante entre los descartes. A modo de ejemplo podemos decir que un automóvil mediano suele rondar los 800 kilogramos de acero.

Según el proceso de reciclaje llevado a cabo y las aleaciones generadas se pueden obtener distintos tipos de acero. Cada clase sirve para diferentes usos. El acero inoxidable se utiliza para la fabricación de instrumentos de cocina y aberturas; el acero estructural y el galvanizado para la construcción de edificios, carreteras y puentes; y el acero negro es utilizado para las tuberías.

Mundialmente se producen aproximadamente 784 millones de toneladas de acero y el 43% proviene del reciclaje. Para producir una tonelada de este metal se necesitan 15.000 kilovatios de energía por hora. Se estima que el proceso de reciclaje genera anualmente un ahorro energético equiparable a la energía consumida por 110 millones de hogares.

Aluminio

El aluminio es un metal muy utilizado en la industria alimenticia, la construcción y el transporte debido a sus propiedades. Es impermeable, liviano y maleable; refleja la luz, ofrece una buena conductividad del calor y la electricidad, y es resistente a la corrosión.

En Europa se reciclan 4 millones de toneladas de aluminio por año. El uso de aluminio reciclado supone un ahorro del 95% de energía respecto a la producción desde el origen. Adicionalmente, el reciclaje de este metal representa una reducción de las emisiones de dióxido de carbono que asciende a 9.8 toneladas. 

¿Cómo se reciclan los metales?

El proceso de reciclaje es muy sencillo y consta de cuatro etapas. A nivel domiciliario comienza con la separación de los metales por parte de los consumidores. Pueden entregarlos en centros de recogida o aguardar la recolección por parte de terceros. Continúa con el procesamiento y clasificación de los mismos conforme a su composición.

Luego tiene lugar el reciclaje propiamente dicho. Esta etapa puede comprender distintas acciones dependiendo del metal en cuestión. Generalmente consiste en el triturado, compactado, fundición y modelado del material. Por último, procede la distribución y venta del metal reciclado a las empresas para su reincorporación al sistema productivo.

¿Cuáles son los beneficios de reciclar metales?

Los depósitos subterráneos de los que se extraen los metales se están agotando. Por lo tanto, las empresas deben invertir mucho capital para poder explotar nuevos yacimientos y trasladar la materia prima a sus establecimientos productivos. Adicionalmente, el proceso extractivo consume mucha energía y genera una gran cantidad de sustancias contaminantes del suelo, el agua y el aire.

El reciclaje de metales implica beneficios medioambientales y económicos. Por un lado, significa una reducción del 70% de la contaminación y los desechos provenientes de la actividad minera. Por el otro, el uso de materiales reciclados se traduce en una disminución de los gastos de producción asociados a la materia prima.

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